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工業技術研究院

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工業技術與資訊月刊

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開放,才能領先

文/劉威麟

先前在美國出現了一個叫做Square的神奇小外掛,它是一個白色的、指甲大小的讀卡機,可插在iPhone(或未來其他手機)的耳機插孔裡。當這個方型的白色小小讀卡機讀了信用卡的磁條後,可將資訊自動轉成聲音,送到iPhone軟體裡,再送到主機上面去,讓iPhone智慧手機變成信用卡的刷卡機。這是個非常簡單的點子,不必和大信用卡商簽約,像PayPal(全球網上付款機制)一樣,自成一套金流系統。

這個神奇產品發想於2009年初,某藝術家原有一位客戶想買他的玻璃藝術品,卻苦於「無法刷卡」,白白損失這位客戶,於是他就打電話給他的好朋友,也就是Twitter的共同創辦人之一Jack Dorsey。隔天,Dorsey就飛到舊金山創了一家行動付款公司,半年後做出了這個叫Square的小東西,其中包括了可以刷卡的硬體,加上一個iPhone應用軟體,還有後端程式。

不過,這個創意也讓大家感歎,「聲音」是許多3C產品的必備功能,在很多地方其實都可以看到,但是,做聲音的往往已經變成「傳統產業」,並沒有好好利用。這次是因為iPhone提供了一個平台,讓這些創意「終於」可以利用到聲音,不禁令人想到,還有其他的創意嗎?

聲音版的網際網路

最近,終於出現了另一件很有趣的東西,讓聲音進入了二十一世紀!

Google Voice背後的支持廠商Bandwidth.com,在2009年末默默的推出一整套新的IP通話系統,稱為FlexNetwork。其實這種系統已經有不少人在做,有的是自己的協定,有的是通訊協定。有趣的是,Bandwidth.com這次想做的,表面上看起來似乎是一套可用於全世界的系統,但是,它其實想師法目前iPhone、Facebook的成功之道,它打算做的是「聲音開放系統」。

簡單來說,它想做一套「聲音版的網際網路」,其特色有兩點:第一,它可以全球通用,且價格較低;第二,它上面可以載著其他人寫的應用程式。有趣的是,目前大部份的廠商,頂多只做到第一項,且做得不太完全。現在Bandwidth.com在做到第一項後,想繼續做第二項。

也就是說,Bandwidth.com希望,將來任何人都可以寫一些關於聲音的小軟體,直接架在FlexNetwork的網路上。這樣的開放平台,其實有些類似企業自行設置客戶打電話所聽到的語音系統,按一就轉客服人員,按二就可以輸入帳戶號碼等等。這個新的FlexNetwork,讓客戶再也不必購買那些昂貴的交換器或特別的主機來做這件事,可以直接像上網一般簡單、免費的設置這些「聲音APP」。而Bandwidth.com的收費模式也很簡單,就算實際通話的分鐘數,因此這個開放平台只要有人使用,Bandwidth.com就有收入。

APP大軍是關鍵

Bandwidth.com的這個新動作,其實讓我有很深的感受:從前是技術導向,大家都關起門來做,從頭到尾皆是自己的技術成果,但現在已經不一樣了!

現在的開發已經不是一群人關起門來開規格、搶市場,現在的廠商是比比看:比誰先開放,比誰能取得這一群APP開發商的注意,讓他們來你的平台上開發。

兩個月前才剛以7億美元賣給Google的手機廣告商AdMob,剛開始的時候其實並不是最大的手機廣告供應商,當時許多人看好手機廣告,不過,有人跟著品牌大廠走,有人跟著作業系統走,唯獨AdMob跟著開發者走。他做廣告,讓開發者想放在上面賺錢,互相之間買廣告。一開始AdMob沒有生意,就只有一些開發者在裡面下廣告,但是隨著iPhone的平台愈來愈多開發者,很快的讓AdMob這個廣告平台變得非常活絡,成為手機上最熱門的廣告平台。

其實,這不是史上第一次發生。當年微軟加英特爾的Wintel陣營為何成功?除了因為硬體開放百家爭鳴之外,另外很重要的一點,也是因為有幾個很大的殺手級應用出現,譬如瀏覽器的出現,讓電腦使用者的網路使用時間大幅上升;譬如ICQ在1997年出現,也讓使用者開始將電腦當做與其他人交流的重要工具(更甚於email)。

這讓我突然想到:原來,自始至終都是「軟體」在帶「硬體」,那麼,又是什麼東西在帶著軟體呢?是那個開放的平台,引來千千萬萬個開發者,讓他們開發大大小小的軟體去賺錢,然後以此為基礎,繼續去開發更多更多的軟體。以後什麼技術想要領先,講求的也是「開放」,這是2010年值得繼續觀察的趨勢。



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