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工業技術研究院

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工業技術與資訊月刊

出版日期:

正方形 Icon 觀念探索Trend

TR年度科技創新獎(上)

譯/張彥文

◎網際網路
年度人道獎得主
柯比亞(David Kobia),32歲
軟體可以協助人們處理危機
Ushahidi計畫


Ushahidi計畫,是集合眾人的力量,來處理全世界人們面對險峻情況的資訊。這套可免費下載的軟體,讓使用者可以在一場衝突或災難中,貼上他們目擊的情況,而且呈現在一張地圖上;當一般的新聞或是公開訊息還無法取得時,Ushahidi提供使用者另一種方式來分享資訊、修正政治意見、指導救援人員,或是集中資源。Ushahidi已經被用來監控蘇丹的選舉、紀錄迦薩的暴力事件、追蹤英國石油的漏油狀況,以及援助海地震災的復原。

Ushahidi是在肯亞2007總統大選後的騷亂中誕生的,現任總統奇帕基(Mwai Kibaki)當時實施對東非國家的媒體管制,因此網路就成為唯一對外的大眾傳播管道。那時,柯比亞在8,000英哩外的美國阿拉巴馬州伯明罕市,這名肯亞來的移民,剛從伯明罕的阿拉巴馬大學休學,去從事網路領域的工作,他試圖要緩和線上論壇Mashada,這個論壇一開始是個人的實驗計畫,不過後來變成評論肯亞政治的公開園地,而且在上面的發言愈來愈尖刻和偏執。一家法國通訊社在Mashada上發言聲稱這個論壇是「肯亞的千丘電台」(Radio Mille Collines),這個惡名昭彰的電台,在1994年鼓動了盧安達的種族屠殺。

「被人跟千丘電台相提並論,就好像被比喻成了納粹份子,」柯比亞說,但其實他的面容和善而且常帶著微笑。因為自責和絕望,他中斷了和Mashada的連結,駕車開上20號州際公路,計畫和他在亞特蘭大的朋友度過一個陰沈的冬天。在接近喬治亞州邊界時,他的手機響起,一位網友赫斯曼(Erik Hersman)打來,談到他剛看完一位肯亞著名部落客歐克羅(Ory Okolloh)的信件,歐克羅號召眾人在網站上設計程式,希望這個程式能和Google Map連結,用來追蹤暴力和破壞。「你可以做到這件事嗎?」赫斯曼問,這讓柯比亞想到了補救Mashada的方法,於是他立刻趕回伯明罕,兩天後,Ushahidi就上線運作了。

這個創始版很陽春,只有一張地圖和一個表格,讓使用者描述一椿意外事件,選擇最接近的城市,同時標註位置、日期和時間,然而已經足夠引起廣泛的注意。「我的手機突然湧進一些採訪邀約,像是英國BBC或是美國公共廣播電台(NPR),」柯比亞說。

Ushahidi在非洲斯瓦西里語(Swahili)中的意義是「證言」,這個網站已經在全球危機的反應協調中,扮演重要的角色。在赫斯曼、歐克羅、程式設計師羅迪奇(Juliana Rotich),以及不斷增加的編碼者協助下,柯比亞將原本陽春版的應用程式,發展和延伸為一個可下載的開放式平台,還包括時間軸、可以開發手機應用程式的介面、可透過插入式軟體附加功能的架構,以及數種地圖定位協定的支援。Ushahidi已經被全球超過30個國家採用,大部分是民間救援和監控的機構,用來協助救助人員定位、提供貪污的證據,和追蹤複雜事件的時空線索。

「Ushahidi是全球最重要的科技計畫之一,」全球之聲(Global Voices)的共同創辦人,也是哈佛大學柏克曼網路暨社會研究中心(Berkman Center for Internet and Society)資深研究員查克曼(Ethan Zuckerman)表示。「這套系統建立在一個開放的標準下,資訊的來源不只是網路,還來自各種行動裝置,這是促進全球參與的一項重要特性;在這些裝置下,這套系統可以搜集、定位,並且在巨大的環境空間下,查證群體資訊的可信度。」

獲得救贖

柯比亞在肯亞長大,他的父親是一名土木工程師和學校老師,1998年時才移居美國,在阿拉巴馬大學研讀電腦科學。那時正是所謂的「達康」(dot-com)蓬勃發展期,所以柯比亞就放棄了學業,去幫時代公司(Time Inc.)、讀者文摘(Reader’s Digest)、Cygnus出版公司建立出版平台,以及為一些網站建立人員招募、旅遊行程定位的自動化流程。透過這些經驗,柯比亞獲得了網路基礎建設的深厚知識,也讓他能夠很快地把Ushahidi的第一版建立起來。

Ushahidi上線之後,推動以網路力量做為改變社會平台的非營利組織「網路平方」(NetSquared)很快就和柯比亞聯絡,邀請Ushahidi的團隊參與該組織的創新挑戰計畫(Mashup Challenge),柯比亞因此飛往加州的聖荷西,走在矽谷的菁英當中,因為他感受到,光靠一撮非洲人的力量是不可能成事的。大出柯比亞的意料,他贏得了創新挑戰計畫這項競賽,在這個時間點對他很有鼓舞作用,因為他仍舊處於Mashada論壇的罪惡感中,「我感到有救贖感的醉意,」他說。

回到伯明罕之後,柯比亞就收起了他的生意,帶著自網路平方獲得的2.5萬美元援助,以及人權組織「人道聯合」(Humanity United)的捐助金,全心投入Ushahidi。不久之後,他更自思科(Cisco)、麥克阿瑟基金會(MacArthur Foundation)等機構募得了70萬美元的慈善捐款,得以建構一個簡單的使用者介面,卻具備巨大傳播力量的系統。這個平台蒐集事件資訊的方式包括電子郵件、狀態更新、部落格貼文,而資訊呈現的方式有文字、照片和影音內容。Ushahidi也運用其他開放的資源,像是利用FrontlineSMS來蒐集大量的簡訊,因為在開發中國家,電腦或許還不普遍,但手機卻無所不在,這種方式可以讓簡訊被妥善地運用。

進到Ushahidi的資訊,會被條列在螢幕上,管理者就可以將內容分類和交叉比對,看看與新聞報導及其他線上訊息是否符合,這些管理者通常都是義工,他們都下載了Ushahidi,並將它建立在伺服器上。在訊息到達的幾分鐘內,被認為有效的資訊,會被貼在公開的網頁上,同時會有一張地圖,上面有許多帶顏色的點,來自某個地區的訊息愈多,點就愈大。

援助海地

在獲得了網路平方的資助後,對於那些仰賴科技的民間機構,Ushahidi的資訊就變得十分重要;同時,隨著使用者需求的增加,柯比亞和他不斷擴張的團隊,也因為能夠滿足這些需求而成長。不過今年初他們面臨了一項最大的挑戰,2010年1月12日傍晚,他收到一通急電,Ushahidi中負責危機地點地位和策略的梅爾(Patrick Meier),希望能夠尋找一種數位定位的方式,來協助處理剛剛重創海地的地震災後情況,梅爾同時也是危機圖像國際網絡(International Network of Crisis Mappers)的創辦人,這個團體主要在網路上運作,集合了製圖師、影像專家和危機管理專家。

柯比亞為海地震災專門設了一個網站,幾小時內就被大量悲慘的訊息塞爆,包括25,000則簡訊,到一月底時,更湧入450萬條的推特訊息。透過美國政府部門的協助,柯比亞和海地的電信公司設定了一個四位數的代碼,專門提供給緊急訊息之用,在海地的救援人員則利用傳單來散佈這個緊急代碼。

因為湧入的大量訊息是用克里奧爾語(Creole)寫成的,所以Ushahidi安排了大約一萬名居住在北美的海地移民來充當翻譯,一開始這些譯者是透過一個專門設計的系統,後來則是透過一個商業的眾包網站CrowdFlower來進行這項工作。在此同時,梅爾也動員了塔夫茨大學(Tufts University)的學生,日以繼夜地整理相關的資訊,而第一批應用這項服務的人員,包括了美國軍方,他們用Ushahidi的資訊來訂定救援的優先順序、編排組織,以及救助絕望的災民。

Ushahidi對海地的震災發揮了決定性的影響,反之亦然。一方面來說,柯比亞十分驚訝Ushahidi在此一事件中扮演的角色;另一方面,這次的狀況也讓他的團隊人仰馬翻,「我們每天工作20個小時,而且持續了一個月,」柯比亞說,「大家都快累死了。」他了解到要好好利用這個平台,絕非少數人可以獨立完成的。

自此開始,柯比亞開始投入許多努力讓Ushahidi更容易入門和操作。舉例來說,一家名為Crowdmap的公司,就將Ushahidi的功能直接上網,一些本地的機構就不用將它裝置在自己的伺服器中。此外,他也發展出另一套系統,利用自動學習和自然語言的處理機制,可以評斷訊息的有效性。

不過這些努力大概最後可能都要產生利潤:大公司可能會購買Crowdmap的服務,或是取得Ushahidi的專利授權。柯比亞認為這是必要的,為了要讓Ushahidi跳脫出只是一時興趣的慈善產品,他陷入了矛盾的情緒。「事實上,我不喜歡非營利機構,」他說,「這類機構常常沒有解決任何問題,反而讓機構本身經營困難,而且讓非洲人變成乞丐;肯亞有許多最好的程式設計師為非營利機構工作,但其實他們的東西都可以創造經濟價值,Ushahidi的挑戰就是不要落入這種循環當中。」

為了達成這個目標,柯比亞在肯亞設立了一個創新中心,希望扶植首都奈洛比興起中的高科技園區,「我們有很多令人驚喜的才能等待被發掘,」他說,「我們提醒這些人才,你們的工作就是參與這個園區,並創造你們自己的商業模式。」—Ted Greenwald

◎硬體
沙波納斯(T. Scott Saponas),29歲
能偵測複雜動作的臂環
微軟研究中心


沙波納斯的手指在空中輕彈,他正在用一款電視遊樂器的遊戲「吉他英雄」(Guitar Hero)進行獨奏,不過他手中並沒有吉他;他的前臂套著一個臂環,用來偵測他的肌肉如何移動他的手和手指。這個臂環中隱藏了六個電極,可以抓到自肌肉組織產生的微弱電流訊號,再將訊號傳送到電腦,用來控制遊戲。

之前大部分關於肌肉介面的研究,集中在經由偵測個別肌肉的動作,來控制義肢的動作。為了要理解更細微的手部動作,沙波納斯發展出一套軟體,可以處理來自手臂眾多肌肉的複雜訊號,這套系統的潛力不僅只於電子遊戲,戴著沙波納斯臂環的慢跑者,一繃緊手臂上的肌肉,就可以更換MP3播放器的曲目,不會破壞跑步的節奏;或是一名技工若是雙手在處理機具,也可以用來控制頭頂上的顯示器。

沙波納斯在華盛頓大學讀研究所時創作了這套軟體,他目前在微軟研究中心工作,正致力研究將肌肉偵測器與其他感應器結合,包括加速度計和陀螺儀,以便提供進一步的動作預測。—Tom Simonite

◎通訊
哈森(Amir Alexander Hasson),34歲
利用手機協助鄉村小店的貨物供應
聯合村落(United Villages)


許多在印度鄉下的商店經營者,都很難獲得主要供應商提供貨品,他們可以向當地的製造商取得一些貨品,但是這些經營者「一個月得離開他們的店鋪四次,去取得81%他們所販售的貨品,」哈森說。不斷往返運送貨物不只影響店主們,也讓村民得付出較高的價錢,才能購買選擇有限的商品。自從2004年創辦「聯合村落」這家公司後,哈森就使用無線通訊技術,協助解決開發中國家鄉村貧窮人家的這類困擾和其他問題。

一開始哈森設計的系統,是用來幫助偏遠村落人們收發電子郵件跟找工作,他把Wi-Fi路由器裝在巴士上,當巴士開進村落時,路由器就可以和當地的多媒體導覽機(kiosks)上的電腦連線。現在哈森利用快速擴張的行動電話網,建立了一個營利性質的批發服務稱為E-Shop。小商店的店主只要有可以執行Java程式的手機,就能夠瀏覽線上目錄同時下單,資訊會以簡訊的方式來回傳送至聯合村落。這種方法不但便宜,而且不需要複雜的智慧型手機;大約36小時,貨品就會直接送到店裡了。

哈森計畫導入E-Shop更多應用,讓民眾可以透過這些商店老闆在手機上刊登廣告。「只要五毛錢,有人就可以貼出他的拍賣機車廣告,」哈森說,「這會是印度最早的手機分類廣告。」—Nidhi Subbaraman

◎硬體
達勒(Aaron Dollar),32歲
創造軟性的機械手
耶魯大學


達勒是耶魯大學機械工程學的助理教授,他發明的機器人具有柔軟的觸感。這隻塑膠機械手具備靈巧的功能,可以抓起許多物品,而且不會損害抓取物;此外,跟一般常用在機器人身上的機械手相較,這隻手的成本較低,而且運作時的耗能也較少。

達勒設計使用塑膠製的手指,在抓緊物體之前,會很輕巧地接觸物體,不論是紅酒杯、海灘球或是電話都可以。之前很少研究人員採用塑膠製作機器人,部分原因是這種材料很難製造出微小而精細的部分。為了解決這個問題,達勒先用蠟做出每一隻手指的模具,然後將感應器和電線放進模具,再一層一層地灌入三種形式的塑膠,以創造不同的手指柔軟度、關節和指腹,等到塑膠硬化,自模具中取出後,就可以裝上手的基座。一家機器人製造商已經向達勒購買專利,因為這種機器手複製了人手的柔軟和輕巧,達勒正在研究是否可做為義肢之用。—Kristina Grifantini

◎網際網路
繆可尼克(Avi Muchnick),31歲
以雲端運算創造的多媒體編輯軟體
鳥舍公司(Aviary)


「每個人都想當藝術家,」繆可尼克說,這位新創公司的創辦人,坐在該公司位於曼哈頓總部的一堆雜亂當中。他的公司名為「鳥舍」,專門製作用來創作和編輯影像和聲音的免費網路軟體,目前已經擁有8款圖像、聲音編輯器,使用者從壓縮照片到創作複雜的多軌音樂,可以做的東西包羅萬象。

鳥舍的軟體並不像一些商業軟體功能強大,例如Adobe Photoshop這類的專業編輯軟體,但是因為所有使用者的資料,都儲存在一個雲端運算的平台,人們不只可以分享編輯後的成品,連製作成品所使用的元素也都可以分享。如果一個人幫「愛莉絲夢遊仙境」的海報製作了一個茶杯的圖像,其他人也可以採用這個圖像,拿來當做咖啡的標誌。鳥舍會追蹤這些元素被如何運用以及運用於何處,確保原創者的權益。鳥舍希望最終可以創造一個市場,讓創作者可以藉由分享出各種創作元素及最後完成的作品收取權利金,而鳥舍則可以抽成。這家公司創立於2007年,繆可尼克已經募得了1,100萬美元的資金,來源包括創投公司,以及亞馬遜(Amazon)創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)等的個人投資者。—Stephen Cass

◎能源
瑞維斯特(Chris Rivest),28歲
印出更便宜的太陽能電池
SunPrint公司


目前市場上太陽能板的最低成本,是薄膜太陽能電池的每瓦電力80美分,其他種類的太陽能電池每瓦成本則高於2美元,如此高昂的價格讓太陽能不可能取代煤和天然氣,不過瑞維斯特計畫將太陽能電池的價格降到每瓦50美分以下。

瑞維斯特是2008年創立的SunPrint公司的共同創辦人,這家公司運用全錄公司(Xerox)應用在噴墨式印表機的技術,發展出一種音波噴塗式(acoustic printing)的製造過程,可以製造較便宜的太陽電池。在墨水中集中一道音波,可以將墨滴噴塗在物體表面,瑞維斯特和公司的其他創辦人,就運用這種特性,設計和製造了音波噴塗機,用來塗布含有碲化鎘的墨水層。碲化鎘是目前已知最經濟,可用於玻璃、塑膠或是金屬表面的太陽能電池材料。因為音波較其他的噴塗方式有較佳的控制力,所以可以節省50%的碲化鎘,也不需要後續要用到昂貴儀器的處理步驟。瑞維斯特期望太陽能板的商業化產品能在一年左右問世。—Neil Savage



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