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工業技術研究院

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工業技術與資訊月刊

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網路世界的重生

文/巴比˙強森(Bobbie Johnson) 譯/張彥文

網際網路的發展已經有一段歷史了,表面上看起來它是挺健康的:在過去的10年間,網站的功能愈來愈強,也愈來愈聰明。跟90年代的網站不同,那時期的網站只能顯示靜態的文字和圖片,但是2000年之後,網站可以幫你處理各種事情。我們可以藉由移動在Google地圖(Google map)上的操縱桿,就可以從地圖中拉出一張張當地實境的照片。不過在如此炫麗的表面之下,這個所謂Web 2.0的時代,需要很多基礎的手工,因為影像和許多多媒體的元素,通常無法很順暢地在基本的網頁中運作。

為了讓網頁中多元的內容能夠同時呈現,網頁設計師需要一些協助:他們利用像HTML這樣的程式語言來創造網頁。HTML是一種開放式的程式標準,它也讓網路大放異彩。不過要讓影片和動畫在網頁中順暢執行,還得加入一些特有的程式,這類程式通常都有個極具未來感的名稱,像是Flash或是Silverlight;然後還得強迫使用者下載一些相容的附加元件來執行每個程式。這讓網頁變得複雜而緩慢,這對個人電腦的使用者已經夠苦惱了,對於未來可能廣泛使用的各種行動裝置來說,更是難以接受,因為這類裝置的螢幕較小,而且它們網路連線的狀態也不盡穩定。

這個問題卻助長了網路上應用軟體的成長,這些特地為智慧型手機或是平板電腦這類裝置所設計的軟體,可以讓使用者不必特地去找到某些網頁,就可以直接下載資訊、電影或是遊戲。當然針對應用程式的所謂「開放式平台」也有許多討論,相較於被蘋果電腦掌控的應用程式商店,Google的Android市集則是開放給大眾,讓人自由設計應用程式,放在Android作業系統的各類裝置。但這還是一種有條件式的開放,與當初網路上所謂的「開放」,也就是每個網路使用者都可以經由瀏覽器或是搜尋引擎來取得他想要的資訊,還是有所差異。在網路世界大規模崛起前,許多人是透過封閉式的網路服務供應商,像是Prodigy、Compuserve或是America Online來上網。不過網路產生全世界最大的經濟價值,還是直到網路成為一個共通的平台,而且是基於HTML這種共享架構下的結構。可是隨著時間的推移,網路世界又遇到了危機。

幸運的是,一群關鍵人物將這種是否開放的對抗擺到一旁,及時帶領網路世界揭竿而起,也給了網路世界一個新的機會。

改變的發生

當網路之父伯納李(Tim Berners-Lee)在1980年代末期提出互聯網的概念時,他需要找個方法分辨不同的網頁,並將它們連結起來。當時沒有任何電腦語言可以達成這項工作,所以他決定自己創造一個,HTML(HyperText Markup Language)因此問世。透過一連串的標籤來架構網頁,電腦便可以認得這些資訊,適當地呈現出來,並且相互連結。後來,HTML便成為催生全球資訊網WWW的主要力量。藉由HTML,網頁設計者可以讓瀏覽器知道碰到網頁時該如何展示,使用這種標準化的程式語言來區分網頁中的圖片、文字、下拉式選單等,更重要的,HTML蘊含了「知識分享」的概念,與過去封閉式系統最大的不同,是HTML讓所有人看見並學習整個網頁製作的內容。如果你進入紐約時報的網站,在瀏覽器的選單中點選「檢視」,再點選「原始檔」,你就可以看到Google是怎麼去搜尋網站的內容,因為網站的內容都是以HTML這個共通標準撰寫如下:

但是到了1990年代末期,伯納李開始懷疑HTML是否不太夠用了,那時網路泡沫剛形成,而HTML無法處理個人或企業要求的網路複雜性,於是他開始鼓吹為網路建立一套新的結構,這個新的結構最好是不會過時的,而且對於網站和電腦間的資訊移轉,有更佳的處理能力。由伯納李領導的組織,全球資訊網協會(World Wide Web Consortium,W3C)於是決定停止發展HTML。

他們發展出來的另一種程式語言就是廣為人知的XHTML,網路產業界起初是支持這項改變的,但是隨著XHTML的發展,大家又重新開始思考其定位。因為XHTML無法「向後相容」,亦即舊的網頁必須重新製作,以符合新的標準,當網頁設計師在處理網頁的錯誤時,就變成一場惡夢。在XHTML出來前,網頁中有一些錯誤碼是很容易被略過的,然而,新的標準只要一碰到錯誤碼,就會出現錯誤的訊息,這種狀況在實驗室裡聽起來是很不錯,但在現實之中,即使最有經驗的網頁設計師,都無法編寫出完美的XHTML程式碼,網頁在無預警的情況下就突然當掉了。

不同的主張也在此時產生,而且於2004年在Adobe總部所舉行的W3C研討會中占了上風,位於加州聖荷西的Adobe,是Flash的創造者。「問題在於我們是要進步還是要革新,」瀏覽器製造公司Opera技術長,同時也是研討會發起人維姆李(Håkon Wium Lie)表示,「我們應該追求已被廣泛使用的HTML的進步,還是嘗試創造一個全新、更純淨的程式?」

維姆李團隊的一名成員,程式設計師希克森(Ian Hickson),向W3C的成員及相關的企業夥伴提出投票的建議,看是否要再度使用原本的HTML,不過這項提案被以11票對8票遭到否決。而支持希克森這項投票案的人有一項共通點:他們都代表製作瀏覽器的公司像是微軟、蘋果和Mozilla等。當這些競爭對手都趨向意見一致時,這些公司的代表就知道,「他們非得做一些事情了,」當時還是微軟出席W3C的代表,目前則成為火狐(Firefox)瀏覽器製造廠Mozilla一員的席立克(Tantek Celik)如此表示。

這個所謂「非得做一些事情」促成了後來的演變,在W3C研討會結束後的兩天,由Mozilla、Opera和蘋果所領導的一個團隊,就宣布他們將成立一個新的組織,來主導已被W3C放棄的HTML變革。這個組織幾乎立刻就規劃出一個新版的HTML,而希克森是主持人,他們的新版本就是後來為大眾熟知的HTML5,因為這是HTML發展中的第五個重要版本。

當其他公司加碼在HTML的革新時,W3C仍然不願放棄新版的XHTML(至於微軟則是兩邊押寶,不想把雞蛋放在同一個籃子裡)。2006年底時,伯納李被迫承認失敗,他說W3C將會與那些本來被視為反叛者,卻發展出HTML5的公司合作,以創造「網路科技這頂王冠上的一顆寶石」。

「W3C不了解他們在這件事已經沒有實權了,而且如此的發展已成定局,」現在已成為Google一員的希克森說,「任何人都可以制定規格,但是如果沒有人採用的話,那就只能成為科幻小說裡的一章罷了。」W3C計畫在未來的兩年內正式批准HTML5,但這只是一個技術問題,重點是這個標準是相關的廠商發展出來回應顧客需求之用的,目的是用來解決目前網頁設計所面臨的重大問題。

全新的小技巧

HTML5的主要目標,是賦予網頁新的機會,使其自單調的頁面變得更栩栩如生。舉例來說,新的HTML語言中包含一種canvas的指令,可以讓設計師在網頁中插入各種應用的動畫,包括遊戲或是多媒體。而這種語言也為影音內容設計了指令,可以更流暢地處理多媒體內容:對網頁設計師來說,他們可以很輕易地將影片、歌曲、文字和圖片融合在一起。

現在的網路幾乎都被影音內容塞滿了(YouTube一天的流量大概就占全世界網路流量的一成多),HTML5可以協助清理這些東西:多媒體的內容不再需要複雜的編碼,以及類似Flash這樣的附加程式。這使得瀏覽器速度更快而且更有效率,學習製作網站也變得更為簡易。此外,HTML5也提升了潛在的安全性,使得駭客較難以藉由下載的植入式程式進行攻擊。

在某些方面,HTML5採用最佳化的網路運作方式,而且讓這種方式標準化。例如,今天Gmail可以讓你從電腦桌面上抓取一個檔案,然後立刻從瀏覽器的視窗將它拖曳過去,成為另一封mail的附加檔。這種小技巧已經內建在HTML5當中了,這意味著用拖曳來處理檔案的方式,將會成為基本的網頁功能。

無疑地,科技也將會開創嶄新的可能。一項目前在研發中的技術,希望使得瀏覽器可以儲存大量的資料,這種新技術的目標,是在每個網域儲存500萬個位元組的資料,或是目前容量的1,000倍。這樣的容量,或許可以讓人們即使在離線時,也可以使用網頁。你可以在搭地鐵,沒有網路訊號時,重新排定夢幻足球隊的先發陣容,或是寫個email,然後當網路恢復連線時,你就會發現網站「讓工作同步完成了,」在Opera負責開放式標準的軟體工程師凱絲特倫(Anne van Kesteren)表示。

即使你在連線時,這種功能也有好處。如果瀏覽器可以儲存資料,它就不需要經常到你在使用的網站上去抓取所需內容,當網路這條水管沒有被你的電腦和遠端資料庫之間的通訊阻塞時,每件事都會順暢許多。這也意味著一個網站會記住你在離開之前做過些什麼,留下了什麼。舉個例子,Mozilla已經使用這個離線儲存的功能在一個實驗中的程式,這個程式讓瀏覽器變成相片編輯軟體,即使你還沒完成全部的工作並上傳,你仍然可以在網頁上編輯相片並儲存。

離線儲存的功能也強化了一個猶他州新創公司LucidChart產品的銷售,這項產品可以讓在不同地方的人們利用網路整合文件:一名使用者在繪圖時,另一個人可以同時看到,而且可以在螢幕上搬動。當HTML5普及時,這些使用者不必同時工作,他們可以在離線時各自發揮,而程式則會在稍後將內容合併。

「對我們來說,終於可能創造一種網路上的應用程式,這種程式並不是桌面管理軟體(desktop software)的複製品,」LucidChart創辦人迪特斯(Ben Dilts)說,「現在我們有可能創造比桌面管理軟體更好的網路應用程式。」

HTML5應用的最佳例證,是加拿大樂團Arcade Fire於9月與Google合作推出的互動式影片「The Wilderness Downtown」,只要輸入出生地的地址,畫面上就會出現一個載頭套的人,在空無一人的黑暗街道上奔跑,背景音樂則來自於該樂團的新專輯「The Suburbs」中風格強烈的歌曲。幾分鐘之後,影片開始轉變,這個頭套男會開始衝刺,迅速地跑過你出生地四周的街道,而這些街景是由衛星照片以及街景圖片所構成。這個由音樂及相當個人化的影像組成的影片,是極為吸引人而且令人深切感動的,《紐約客》雜誌(New Yorker)稱之為「極具情緒張力」。雖然有些東西還是要靠Flash來呈現,不過也唯有HTML5可以將資料、影片和聲音由不同的來源將它們串在一起,而在這個影片背後的訊息則是:下世代的網路對藝術創作將更為開放。

許多網站也都因此而獲得助益。蘋果電腦執行長賈布斯(Steve Jobs)因為憎惡網頁上的Flash,所以iPad和iPhone上都不能跑Flash。他讚揚HTML5,認為將可以使網站創造更創新的圖形和動畫,以及更豐富的版型。這種功能也改善了文件分享網站Scribd.com的效能。Scribd.com是全世界運用HTML5最傑出的網站之一,之前該網站使用Flash來顯示文件,但是效果不佳,讓創辦人十分苦惱,因為人們貼上去的文件不易閱讀,也不易編輯,展示在一個框架裡的文件,就像「放在一個盒子裡」,Scribd的創辦人之一佛萊德曼(Jared Friedman)如此形容。

因此Scribd的工程師花了6個月時間重建網站,他們停止使用Flash顯示文件,即使這意味著他們得將數以千萬計的文件轉檔,最後他們這場辛苦的轉檔馬拉松也得到了回報。網站更新之後,Scribd看起來清爽俐落許多,因為文件都從佛萊德曼所謂的「盒子」裡跳了出來,這就好像讀者們不必再透過放大鏡來檢視文件,佛萊德曼表示,網友們逗留的時間也比原來增加了三倍。「這真是太神奇了,」他說,「連我們自己都很意外效果會那麼好。」

Scribd的革新也使得他們的網站可以透過iPad的瀏覽器,輕鬆而順暢地使用。要翻頁的時候,只要輕輕地滑動下方的滾軸即可,這可能反應出了HTML5最大的好處:人們可以使用行動裝置簡單地使用網路。

HTML5的成就,部分也要歸功於蘋果公司,蘋果促成了這一波應用軟體的革新,即使它在瀏覽器的市場只有很小的市占率,但已經成為網路世界最有力的競爭者。

當蘋果在2007年發表iPhone的時候,立即改變了大眾對於行動網路的期待。因為在當時,大部分的智慧型手機,跟電腦比起來,都只能提供一個不甚標準的上網環境。然而蘋果選擇了與電腦相同的系統,採用可以支援桌上型電腦瀏覽器Safari的WebKit,做為行動裝置的上網工具,WebKit開放式的瀏覽器引擎以及軟體,可以將網頁上的編碼轉化為可瀏覽的網頁。2008年,Google採用WebKit做為瀏覽器Chrome的基礎,並推行至桌上型電腦以及Android系統的手機,還引起一串手機製造商的跟進,包括諾基亞、Palm、三星,以及黑莓機的製造商Research in Motion,都將WebKit納入他們的手機系統中。WebKit今日已成為行動上網的主流網路瀏覽器,除了它支援HTML5之外,還因為它可以讓工程師輕鬆地創造美觀且運作順暢,適用於行動裝置的各種網站。

全新的生活

HTML5並不能一夜之間改變網路世界,未來仍有很長的路要走。例如說,雖然瀏覽器製造商在很多地方都有共識,但是對於支援的影片格式仍有爭論。要讓工程師將這項科技放進最重要的用途,也要花些時間,第一步他們甚至得確定有夠多的人在使用可以完整地處理HTML5的瀏覽器,不過這在兩年內應該不會發生。但是到最後,愈來愈多的網站會跟隨Scribd的腳步,這些網站會變得更加俐落,而且更廣泛地使用在個人電腦、行動電話和平板電腦這類的裝置上。很快地,人們愈來愈不需要下載許多獨立的應用程式,因為只要一個程式,也就是網頁瀏覽器,就可以傳遞順暢而令人滿意的使用經驗到個人電腦或是行動裝置。

這並不是說應用程式將會式微,事實上,在網路標準跟上之前,應用程式被視為下世代使用者介面改進的濫觴。此外,對某些公司來說,用某種特定平台傳送內容的方式,仍然具備商業價值。讓人們用網頁瀏覽器以外的方式,更快而且更簡單地取得資訊,是一種建立忠誠度的方法,而且讓人們利用某種工具取得獨家的資訊,也是一種讓人們多付錢的做法(甚至是獨占全部的利益)。因此《連線》雜誌(Wired)今年夏天宣稱「網路已死」。

只要釐清問題及持續前進,HTML5仍然讓人相信網站會是新興服務的主要平台,應用程式只是其次。這件事之所以值得重視,是因為網站的健全發展對於創造力和企業成長都極為重要。網路發展混沌不明的一大問題,是加徵在這些網頁創造者身上的「稅負」,他們得付錢給Adobe、微軟或是其他公司,以便讓他們的多媒體可以在這些大公司的產品中呈現。而且這些網頁創造者也需要網路世界,因為網路的無所不在提供了一個前所未有的機會,讓他們可以直接接觸到目標群眾。這就是網路在1990年代成為新興媒體,並產生諸多創新的最大原因。而HTML5的發展,也將會創造許多網路新創公司的投資機會,創投公司Bessemer Venture Partners的投資人柯旺(David Cowan)如此認為。

「如果你有兩件生意,一件用網站經營,另一件則採用應用程式來推動,那無疑地網站上的那個會成功,」柯旺說,「有很多公司發展出不少有趣的小程式,不過他們並不會成為亞馬遜或是eBay。」

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