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工業技術研究院

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工業技術與資訊月刊

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Dropbox執行長休斯頓:「最簡單的事情最難做到」

市場上,讓電腦和智慧型電話的使用者,在網際網路雲端寄存與分享檔案的服務,多得叫人眼花撩亂,包括蘋果、微軟都在其中想要分一杯羹,但是由麻省理工學院(MIT)電腦科學系學生朱魯‧休斯頓(Drew Houston)和艾拉西‧菲爾多西(Arash Ferdowsi)在2007年創立打造的產品Dropbox,卻遠勝過其他對手,在全球擁有超過五千萬名使用者,Dropbox允許使用者使用幾乎任何一種運算裝置,個人電腦、手機、平板電腦把資料放入雲端,或者從雲端使用者取回資料,使用體驗就像把檔案存進電腦資料夾一樣,不費吹灰之力,就將檔案存進雲端資料夾。

要做到如此簡單使用,休斯頓說這可不容

Dropbox的使用者體驗相當簡單,但你們必須處理什麼樣複雜的問題?
我們希望不管你人在哪裡,東西就跟到哪裡,所以需要我們去除造成阻礙的任何事情。我們必須克服技術上的障礙,才能提供每一樣東西都放在一個地方的錯覺,讓你相信它們一定在那裡,得以可靠、迅速和安全地取得所需要的東西。
要有那樣的經驗可不簡單:我們有光鮮亮麗的外表,但眼前那座叢林裡,有不同的作業系統,以及像作業系統臭蟲和彼此不相容之類更棘手的問題。這是個充滿敵意的環境:我們必須揮砍大刀,穿過這座問題叢林。

我們這夥人才二十來歲,青春年華的不少時間,卻全部投入解決這些朦朦朧朧的相容性問題。

能舉個例子嗎?
拿麥金塔(Mac)來說,Finder裡面的Dropbox資料夾,上面有個綠色小勾,表示你的檔案已經同步。這個小小的視覺回饋,對我們來說十分重要。在無法取用蘋果原始碼的情形下,要做到這一點,我們必須利用反向工程,了解Finder如何運作,並且找到畫圖示的小型程式碼,在它上面執行開心手術。接著我們必須在(所有不同版本的MacOS,例如)Tiger、Leopard、Snow Leopard、Lion,以及Power PC、英特爾(Intel),還有32位元和64位元……做同樣的事。

一百件或一千件這些小小的細節結合起來,有了優異的表現。我們十分在意從工程的觀點,把某樣東西做得非常之好,而其他的公司可能會表示,在Linux這種小眾市場上提供服務並不划算,不值得投入資源。

貴公司花費很多心力,努力追求版本控制達到盡善盡美的地步。Dropbox甚至有個選項,稱作「堆藏」(Packrat),允許使用者儲存檔案製作曾有的每一個版本。你們為什麼那麼強調這件事?
因為自有電腦以來,每個使用者都有這樣的感覺,覺得按一下滑鼠或者按個鍵,就有可能造成天翻地覆的災難。我們這麼想:「要是能夠設個放諸四海皆準的還原(Undo)鍵,那會怎麼樣?」要做泛用的還原鍵,需要我們打造自己的檔案系統,我們設計的方式,讓使用者很簡單就能記住過去的檔案版本,並且帶著到處跑。

貴公司擴大運轉規模,那麼快就有那麼多使用者,最大的挑戰是什麼?
做出一個八十分、九十分,甚至九十九分的解決方案並不難。但是遲早總有那麼一天,有用戶來投訴:「當我要在一群人前面做簡報時候,卻發現不能從Dropbox下載檔案」,只要發生一次,用戶就不會再使用這服務,而且會告訴所有的朋友,如何讓這種1%的機率都不發生,是真正的挑戰。

關於可靠性和值得信賴,你講得十分動人。但是去年Dropbox所有的帳戶不必密碼都能存取,不管時間多麼短暫,那又怎麼說呢?
簡單的說,我們有個更新程式碼寫壞了。我們有一些機制,用來抓這些東西,偏偏沒抓到。你可以想像,這對我們有如一場噩夢。我們當然做了一切該做的事,確保那樣的事情不再發生。

你寫信給受到影響的五十四位使用者親自道歉,並把你的行動電話號碼給他們。
行動電話號碼打聽一下就有。但是沒錯,我的確這麼做。

你們的營利模式就是所謂的「免費加值」(freemium),也就是:我註冊之後,免費得到2G的資料寄存空間。如果要更多空間,加上某些選項,我必須付費(每個月花10美元買50G,或者花20美元買100G,但是使用者推薦新顧客使用Dropbox,最多可以再獲得8G)。你們真的相信會有夠多的人覺得2G不夠用?我看到資料說,你們有96%的使用者根本不付費。

表面上看,這只是取得更多空間的問題,但從體驗的觀點來說,真正的價值是將你所有的東西都放進Dropbox,而不是只放文件。你可以把整個生活放進那裡──不管人在哪裡,資料如影隨形。

是不是有一天,Dropbox不再只是檔案分享網路?
當然。行動裝置爆炸性成長,意味著我們的世界需要用優雅的解決方案,去處理人們所面對的問題。它需要一個結構,把他們所有的裝置、服務和微型應用程式全部結合起來。即使今天人們可能認為Dropbox是桌面上的一個神奇資料夾,但令我們真正感到興奮的是,有機會把你使用的其他所有東西做得更好。我們想像小小的Dropbox圖示隨處可見,就像臉書(Facebook)的圖示到處看得到。當你拍照,那就應該將照片存進你的Dropbox;當你在iPhone寫待辦清單,清單應該存在你的Dropbox。任何微型應用程式或裝置都應該能夠插進Dropbox,並且存取你所有的東西,因為它們就放在那裡。

即使「平台」這個字詞遭人濫用,Dropbox卻會是一座平台,許多軟體開發商和硬體製造商都將在它上面運作?
未來幾年,你會看到從Dropbox而來的價值,愈來愈多是其他人創造的。不管是你家的電視機或你的照相機,或者手機上的微型應用程式,我們都想使消費資料或創造資料的東西,能夠非常容易地附掛上來。我們真正想做的,是建立網際網路的檔案系統。

我們距那種境界還很遙遠,現在是一團亂,對吧?
沒錯,每一樣東西都衝向宇宙的中心,卻犧牲使用者的體驗。我們認為,可以在這方面做出許多貢獻。

但是來自蘋果iCloud服務的競爭,不是令你們遲滯不前嗎?竟有一家公司,揮汗如雨地在處理最微小的技術細節。
我想,蘋果的動作證實了他們十分在意如何讓蘋果平台上的體驗變得更好,但他們不像我們那麼注意其他的平台,就算你是蘋果的愛用者,當你需要和持有Android手機的人分享內容,或者必須和用Windows桌上電腦的人一起工作,那怎麼辦?

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