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工業技術研究院

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工業技術與資訊月刊

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2014年全球最聰明的50家公司

撰文/Martin LaMonica、Xinyu Guan、Kevin Bullis、Tom Simonite 翻譯/以樂

Cree

Cree是新進節能照明產業的公司,期待透過生產低價的LED(發光二極體)的燈泡來取得高市占率。

機會:因應政府新法規對能源效率的要求,LED照明正逐漸取代傳統的白熾燈與螢光燈照明,小至桌燈大至街燈皆是。LED照明主要是利用半導體產生光源,可提供諸多優點,包括較具能源效益、一顆燈泡可用多年,且可調整亮度。更重要的是,拜過去10年來的先進技術之賜,LED光源品質相當好。不過許多消費者和企業卻對轉換新技術踟躕不前。部分因素在於早期產品外型不佳,且LED燈泡比自愛迪生發明電燈以來沿用至今的螢光燈泡昂貴。

創新:Cree成立初期原本是其他LED廠商的零組件供應商。兩年前,Cree的工程師們不滿意其他發展有成的大廠所製造的LED燈泡品質,於是便決定開始自行設計研發。去年,Cree推出了一款消費產品,是形狀大家所熟悉、燈泡品質可媲美老式白熾燈泡、售價低於14美元,且亮度相當於60瓦的燈泡。LED燈泡的銷售量已較幾年前已成長超過2倍。此公司亦開始在Home Depot販售燈泡。

CreeLED燈泡目前在市場上與通用電子(General Electric)、飛利浦,以及歐斯朗(Osram Sylvania)等照明設備大廠競爭。根據康氏顧問公司(Carnotensis Consultancy)的資料,Cree的LED照明設備年銷售額約達5億美元,北美市占率將近10%。

每個燈泡裡面的組成份子皆是Cree技術優勢的來源,一串串的LED,每串長度大約是一般傳統鉛筆橡皮擦大小的一半。Cree在碳化矽晶片(silicon carbide wafers)上製造LED,藉由LED晶片產生更明亮的照明設備,其亮度超過競爭對手使用藍寶石基板所製造出來LED的亮度。不過價格終究是吸引消費者購買的主因。Cree預估在不久的將來,LED照明設備的價格就會降至跟傳統照明設備差不多的價格。

1366科技公司

這家新創公司在過去幾年設法完成了幾乎不可能的任務,那就是它仍存活在太陽能產業。

介紹1366科技公司,首先最要指出的是它存活下來了。3年來,許多的太陽能廠都相繼倒閉,包括BP Solar太陽能公司,以及Abound Solar與Solyndra兩家新創公司。1366科技公司不僅順利地撐過了這段期間,而且還以沈穩與和講究謀略的方式讓業績蒸蒸日上。

去年,該公司開了一間具示範規模的工廠來製造矽晶圓,而矽晶圓是最普遍常見的太陽能電池款式中的重要零件。若一切進行順利,該公司規畫在明年年初破土建造更大的廠房。而建廠的資金一部分是來自1366公司於2011年6月提出的聯邦貸款擔保金。

每當帶訪客參觀公司位在波士頓郊區的廠房時,執行長弗蘭克 '米爾洛(Frank van Mierlo)總是露出驕傲的微笑。相較於商業廠房,該廠的規模尚屬適中,但裡面的許多設備皆顯示出公司在製造太陽能電池方面的投資。

不過,工廠有一個房間是嚴禁外人進入的,因為裡面有兩台客製化熔爐,專門用來將熔融矽(molten silicon)直接製造成薄型6平方英吋晶圓。工廠最後製出的晶圓和目前傳統太陽能廠從矽晶棒(ingot)直接切割而成的晶圓一模一樣。

不過,1366公司的機器是將傳統製程簡化為單一步驟,可大幅降低一半以上的成本。這點相當重要,因為目前矽晶圓的製造成本約占太陽能板成本的4成,而廠商都期盼成本能省則省。

此技術的重點是一台洗碗機大小的儀器,可將熔融矽冷凍處理成晶圓。1366公司的科技長艾曼紐 '薩克(Emanuel Sachs)過去在MIT麻省理工學院擔任教授,他起初以一盆液態錫來證明他的概念,後來調整製程技術製造較小的矽晶圓,之後再調整製出產業規格尺寸的晶圓。該公司機器目前可日產一千多片晶圓。

薩克過去成功研發長青太陽能公司(Evergreen Solar)的技術,不過長青公司在2011年8月宣布破產。1366公司和長青公司的不同之處,在於它選擇供應太陽能板零組件,而不是販售組裝好的太陽能板。這不僅降低了市場是否能接受新技術的風險,亦減少了擴大製程規模的費用。

1366科技公司期望在明年年底前,在耗資1億美元的廠房內安裝50台機器,製造產能達250兆瓦(MW)的太陽能晶片。分析師預估太陽能市場屆時將較今日成長千兆瓦(GW),因此太陽能產業的前景也將更為光明。

小米公司 Xiaomi

小米是中國的一家新創公司,可望未來在開發中國家的智慧型手機換機潮中,因策略致勝、打敗其他手機大廠。

蘋果前執行長賈伯斯數年前向市場介紹iPhone,撼動了手機市場,引發人人仿效。現在,他的崇拜者雷軍推出價格遠低於同級裝置的智慧型手機,撼動了龐大的中國市場。雷軍是小米公司的創辦人兼執行長。

小米公司雖甫成立4年,卻已躋身中國前6大智慧型手機供應商。小米公司在2010年進軍市場,推出了客製化的Android操作系統——「米柚」,米柚的介面十分類似iPhone的介面。米柚在喜愛改造手機功能的手機迷中相當受到歡迎。1年後,小米開始推出一系列搭載高階規格的手機,不過其售價僅約競爭對手在中國銷售手機價格的一半。

小米手機售價如此之低,低至成本或接近成本價的原因之一是,小米的獲利來源主要是其雲端服務,例如簡訊與資料備份等。此外,小米也相當善於掌握行銷時機。它會事先預售限量版的手機,當然總是銷售一空,進而引起消費者更多的興趣。然後到了後買手機的消費者拿到手機時,手機的製造成本已大幅下降了。

雷軍徹頭徹尾地模仿賈伯斯的形象,從個人的穿著到發表新產品皆學賈伯斯。他的粉絲稱他為「雷伯斯」(意指雷軍與賈伯斯名字的合稱),不過毀謗他的人亦皆以此稱呼來嘲笑他。儘管如此,雷軍的公司逐漸在Android手機的市場占有一席之地,10億支的Android手機將湧入開發中市場,享有高市占率,並可望在數年後手機價格持續下滑。

Siluria科技公司

若天然氣能轉換成交通工具用油與大宗化學品,便能降低我們對石油的依賴程度。

機會:以天然氣取代石油來製造汽油可節省汽油製造成本的一半。此技術亦有助大幅降低塑膠製造成本。當石油售價在一桶100美元左右時,美國天然氣售價則一桶20美元左右。天然氣的供應量非常充足,預估是石油供應量的206倍,而水力壓裂(hydrofracking)等技術亦讓其他利用非傳統資源的製油方式開始盛行,包括開採美國東部的馬塞盧斯頁岩(Marcellus Shale)等。天然氣在全球的分布區域較石油平均。拜頁岩礦藏之賜,美國擁有豐富的天然氣供應量。另外,中國、歐洲、南美洲、澳洲,與南非等許多地方亦都有豐富頁岩。以天然氣取代石油製造汽油與大宗化學品將有助全球其他地區脫離石油輸出大國的政治和經濟壓迫。

創新:Siluria是位於美國矽谷的一家新創公司,其創業資金為6,350萬美元。Siluria的目標就是開發有效利用天然氣來取代石油製造乙烯與石油的製程。該公司所面臨的挑戰是化學。透過催化劑來從甲烷(天然氣的主要成分)製造出上述產品是可能的,不過要找出有效的工業製程卻是數十年來困擾化學工程師的難題。

Siluria認為其他公司失敗但它卻能成功的主因,不在它比較了解化學,而是因為它有方法可迅速製造與選出可能使用的催化劑。公司發展出了一套自動化系統來同時快速合成數百種不同的催化劑,然後再測試它們將甲烷轉換成乙烯的狀況如何。

它變換催化劑的成分,與其顯微組織(microscopic structure)。將催化劑製成奈米線(nanowire)的形狀可改變催化劑與甲烷互動的方式,進而將原本無用的成分組合轉化成有效的組合。

Siluria表示公司計畫再蓋兩間規模較大的示範工廠。一間用來生產石油,一間用來製造乙烯。Siluria希望能證明其技術日後可運用到商業規模的汽油製造,並與現有的煉油廠與化學廠接軌。

Siluria無法確切告訴我們它是如何解決數十年來一直困擾著化學家的問題——若它真解決的話。由於各種方法都去試,因此Siluria無法確切知道其新催化劑是如何作用的,它只知從過程來看,可能會成功。

Suliria 想掌握天然氣供應量大增的商機

Upworthy

你大概很難想像這些人如何重新定義病毒式傳播。

儘管提供極少的原始題材,Upworthy仍是史上成長速度最快的網站之一。Upworthy特別標記出網友已在網路上發表過的影片,如同志婚禮、健保改革、種族歧視、性別平等,以及其他會引起網站自由策展人興趣的影片。Upworthy網站創辦人伊萊 '帕瑞瑟(Eli Pariser)過去曾領導過左派政治團體MoveOn。他和《洋蔥》(Onion)刊物的主編彼得 '寇契利(Peter Koechley)共同創辦了Upworthy網站,幫助前衛或非主流的訊息以類似病毒傳播的方式在網站上流傳。以下是這兩位創辦人接受了本刊副總編輯布萊恩 '伯格斯坦(Brian Bergstein)的專訪摘要:

問:請問你對Upworthy短時間內成長如此迅速感到訝異嗎?

答:完全沒料到,真的從沒想到我們的網站會成長這麼快。許多人認為不可能有5,000萬或6,000萬或7,000萬人想看重要社會議題相關的影片。

問:可否說明Upworthy的系統如何進行病毒式傳播?

答:每個月有好幾億的影片上傳。本網站的策展人會從中挑選幾百個對某些重要議題非常具深遠意義的影片出來。我們會挑選讓人大吃一驚的影片或是圖表。然後下標題,標題成了Upworthy的顯著象徵。

問:你們的標題充滿了最高級的形容詞字眼,例如「最大的」、「最壞的」,和「最恐怖的」等等,你們還告訴讀者說一旦選了連結,生命就會改變。

答:通常,策展人會寫大約25個標題,然後選其中4個來試。有時他們會輪流試上幾回。我們認為那有點像是喜劇演員準備到紐約表演前,努力準備題材和猜想哪些是會讓觀眾開心的笑點。

標題是引起他人注意來觀看影片的一種方式,去觀看一段7分鐘長、有關憂鬱的影片,或是長達12分鐘、主題為氣候變遷的影片。若你直接告訴他人,恐怕沒有人會點進去看。所以要盡量引發民眾好奇心和興趣。

問:不過若你想持續與眾不同,就必須變換不同語氣。Upworthy式風格的標題目前在網路上到處可見。

答:是的。我們每天試的新方向、新形式,與新想法相當多。我想我們首先試圖要去解決的問題就是:我們要如何從人們每天都完全沒思考到任何重要的社會議題,到他們每天花10分鐘或20分鐘或5分鐘來思考這些議題。我們今年會挑選一些我們不曾深入探討過的主題。持續挑戰受眾用不同的方式思考,或挑戰他們目前所持守的信仰絕對是我們認為有趣的想法之一。

漣漪實驗室 Ripple Labs

漣漪實驗室(Ripple Labs,以下簡稱Ripple)是一家新創公司。它發明了自已的數位貨幣來兌換外幣。

公司的賺錢策略可能是連孩童都會提出的建議,亦即發明一種新型式的貨幣來賺錢。同樣地,Ripple的執行長兼創辦人克里斯 '萊森(Chris Larsen)號召其他人一塊來加入他的行列。他們2人不只是矽谷的投資人。民眾已開始利用Ripple的數位現金來兌換傳統紙幣。

Ripple的貨幣是以數位現金比特幣(Bitcoin)作為模型。Ripple的貨幣和比特幣皆使用類似的密碼方式來預防詐騙。比特幣被設計用來當作一般貨幣般地來購物,而Ripple的貨幣XRP則是被設計當作更快速與更優惠兌換外幣的一項選擇。

舉例來說,若有人需要把緬甸緬元換成美金寄給美國的某人,需要等上好幾天才能完成交易,亦可能產生一筆不小的手續費。但若選擇Ripple的技術。

他們會將付款人的緬元兌換成XRP,然後自動找出願意將這些XRP兌換成美元的合作夥伴,交易幾乎可馬上完成。

萊森希望此技術可刺激國際商業,並讓移居海外的人士可以更優惠的方式來匯款給身處貧窮國家的家人。

透過Ripple技術的演算方式來推算,XRP的數量應控制在1,000億單位以下。目前約有75億單位的XRP流通在市,包括免費送出當贈品的、Ripple賣給各公司的,以及投資人手上的。

上述幾點足以證明Ripple的現金流量為正,且印證了發明和販售你自己的貨幣是確實可行的。

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