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工業技術研究院

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工業技術與資訊月刊

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輔助育成創新企業 利永環球切入利基市場

吳晶晶

利永環球科技公司透過工研院技術移轉,掌握「軟性超薄型壓阻感測技術」,在全球舞台異軍突起。利永環球執行副總經理侯智升不以此自豪,亦不滿於現狀,未來更希望能夠朝穿戴式技術發展,創造更輝煌的市場成果。

工研院新創公司利永環球利用獨家壓力感測技術,發展新式科技產品元件,短時間內即贏得國際一線品牌青睞,美國繪圖軟體龍頭Adobe以及個人電腦大廠戴爾都已成為利永環球合作夥伴,為臺灣科技業在全球市場上再下一城。

利永環球借重工研院資源 大放異彩

工研院配合政府推動新型技術移轉,讓具有潛力的高科技技術能商品化,進而量產,至今仍努力不懈培養新創公司,以及強化臺灣智慧財產權開發與加值應用。臺灣老字號企業環球水泥旗下的電子事業部門利永環球,正是在工研院支持之下,得以發展「軟性超薄型壓阻感測技術」,在全球舞台上嶄露頭角,獲國際大廠青睞下單。

雖然成立僅約3年半,去年產品才正式進入量產,利永環球以迅雷不及掩耳的速度推動業務,大有斬獲,公司目前已是多家國際領導科技品牌合作夥伴,包括承接了Adobe觸控筆元件訂單,類似產品出貨對象還包括了大陸客戶,高達7、8家企業。

此外,利永環球也負責生產戴爾翻轉式筆記型電腦鍵盤感測薄膜零件,同時並與國際品牌洽談手機零組件合作,協助客戶整合邊框上的按鈕與機器本體,打造一體成型設計,令人眼睛為之一亮的新商品最快明年即可問市。

利永環球能在國際商場縱橫馳騁的關鍵因素在於「軟性超薄型壓阻感測技術」,這項技術主要採用印刷方式生產,技術特質包括擁有可撓曲性(flexible)、成本低廉,產品輕薄(厚度低於0.2 mm)。

而公司能在短時間異軍突起,就得歸功於公司靈魂核心人物--執行副總經理侯智升對於技術深入著墨。

在臺北永和一座大樓裡的辦公室,熱衷於研究的侯智升深入介紹產品開發過程及相關應用,也仔細解說公司獨有的壓力感測技術優於傳統薄膜技術之處,以及未來在物聯網上不可小覷的發展潛力。

不隨波逐流 發展獨家壓力感測技術

1982年次的侯智升於2007年自美返國加入工研院,他剛到職時,政府政策主軸希望發展軟性、超薄與大面積電子技術,而他則著眼於感測器(sensor)。當時蘋果剛推出iPhone,造成市場轟動,看到一開始一年就有數百萬件觸控元件的訂單,任何人都難免會怦然心動,侯智升雖然也觀察到商機,但最終為了堅持自我理想,放棄了做觸控面板的想法。

他說:「如果只做觸控面板,就太狹隘,我想開發感測技術的初衷,是希望這能變成無所不在的應用,所以最後就沒只針對特定領域,或發展觸控元件,而且做觸控顯示跟主流技術差異化太小。」

不過他有時仍會遇到客戶詢問,利永環球是否從事製造觸控面板元件,侯智升解釋說,雖然公司產品可做成可感測到施力點的平面,但最主要的技術強項在於偵測按壓力道的深度。

侯智升提到,目前市面上主流電容式觸控面板以玻璃做為基底,雖然其感測器可以模擬感測壓力,但並非實際真正感壓,且容易受到外在雜訊影響。相較之下,利永環球不同之處在於產品使用高分子材料,配合軟性基板,輕薄可以變成不同形狀,可貼合在立體曲面上,並可辨別使用者按壓位置,更可進一步偵測按壓力量,不易受外在干擾,為創新的3D感測器。

談到利永環球已經上市的產品,侯智升表示,目前主要以鍵盤跟觸控筆類為主。他說,鍵盤的未來就如其他所有電子產品發展方向,要越來越薄,但設計鍵盤困難點在於,使用多少力量能夠觸動按鍵,「這力量不能太大或太小,必須剛剛好,但依現有技術,如果鍵盤做太薄,靈敏度控制會出現問題。」

侯智升指出,利永環球技術特點是透過壓力感測器,計算鍵盤上施加的力量,透過這個技術,可以讓每一顆按鍵在薄型化之後,仍把每顆鍵盤受力度控制到最佳狀況,甚至可讓使用者自行決定鍵盤靈敏度要多高,目前這個解決方案為已被美國的PC大廠採用。

侯智升透露,雖然已有國際大廠比利永環球先進入薄型化鍵盤的市場,但大廠使用傳統薄膜技術,對於敏感度控制反應並不理想,在實際操作時,對兩個不同鍵盤施加同樣的壓力,可能會出現不同反應。

落實理論 萬事起頭難

侯智升為環球水泥董事長侯博義長子,身為小留學生的他,先在美國史丹佛大學取得電機學士學位,而後轉至麻省理工學院(MIT)獲得微機電專業相關博士學位。他剛進入工研院時,因為研究題目屬於全新領域,團隊卻僅有自己一個人,後來才爭取到了一位技術員跟一名大學工讀生的員額。

他提到,開發新技術得面對很高的不確定性,也得依賴團隊合作,「不過很幸運工研院有各式各樣資源,整合內部資源做prototype(原型)其實很快,要做什麼東西都可以找到人幫忙,在美國時還不見得這麼方便可以進行技術開發,很快一年半載便有了初步成果。」他強調:「當初沒有工研院,就沒有做出這個技術的機會。」

也因為戰功顯赫,在他2010年離開工研院時,整個團隊加上外部人員已經有5到6位成員的規模,其中有3位跟著他到了利永環球,目前都仍在公司服務。

不自滿於現狀 放眼未來穿戴式應用

2014年可算是利永環球豐收的一年。侯智升說,原本今年預計推出5項產品,目前已經超出預期,將共有809項產品問世。

放眼未來相關發展,侯智升表示,例如類似韓廠現有彎曲面板產品的軟性螢幕,未來可能有相當發展空間,甚至會出現面板包覆整個產品的新式商品。而隨著物聯網與穿戴式裝置興起,建立在觸控技術上的使用者界面會出現越來越多的創新突破,其中兩個重點就是在曲面上的應用,以及深度感測,也就是利永環球目前全力繼續研發的技術。侯智升指出,其實谷歌 Android作業系統已經定義好壓力的應用,只是現在幾乎還沒有廠商開發相關的功能。

同時侯智升因擁有生物機電相關的專業背景,有了開發醫療器材的構想,考慮到現代人走路快又壓力大,多少有點長短腳與姿勢不良的問題,衍生出一定復健需求,利永環球就正積極研發相關的阻壓墊產品。

在穿戴式產品以外,侯智升透露,壓力感測技術也相當適合電競筆電鍵盤使用,例如透過使用者調整設定鍵盤按鍵壓力,可以讓賽車遊戲理玩家速度有不同表現,目前利永環球也已經跟臺灣電競筆電大廠洽談合作可能性。

而侯智升也期許利永環球能夠持續配合客戶需求,提升元件性能,成為應用多元且具高附加價值的電子材料商。他說,在改善產品上,除了靠公司內部團隊彼此激盪想法,另外就是透過出國參展,接觸學習新的領域,也多了認識新客戶的機會,對新創公司可說是一舉兩得。他透露,公司就曾靠參展順利開發到一家國際級手機大廠客戶。

他說,利永環球受母公司環球水泥支持,父親也樂見他在高科技業發展,同時公司也協助環球水泥開拓多角化經營,兩家公司分別為建築與電子材料供應商,最終目標是一起推動集團成為多元化的材料供應商。

企業持續蛻變 工研院可扮演重要推手

被問及工研院未來可以如何持續協助臺灣產業發展時,侯智升說,工研院為國際級研究機構,積極推動技術商品化,非常適合扮演整合企業的角色與平台,媒介擁有不同核心技術的公司合作,「幫助異業結盟」。

侯智升的看法是,未來工研院可以考慮在應用端、軟體端跟雲端方面協助廠商,包括蒐集分析巨量資料。侯智升指出,這是因為一般人在使用穿戴式商品以及觸控板等時,會產生大量訊號與資料,而隨著行動網路傳輸速度變快,資料蒐集變得更重要,工研院可以協助廠商的部分就在於,如何處理分析整合這些資訊,進而在醫療等特定領域有效使用這些資料。

他進一步指出,工研院媒介的功能也可發揮在協助不同廠商整合技術,讓不同零組件有結合可能,進而產生新的應用;另外例如協助上游材料商跟下游零組件製造商更緊密合作,或是工研院開發新材料,也都能幫助刺激發展新商品概念。
對於臺灣抱持濃厚情感的侯智升也表示,利永環球目前供應鏈廠商都在臺灣,他感性的說,「根留臺灣是個競爭優勢,雖然我們對技術門檻有一定把握,畢竟去海外會面對較高的風險。」

侯智升非常慶幸能在自己的國家發展事業,因為臺灣提供新創事業很好發揮的平台,而且臺灣也有各種周邊的配合廠商,他覺得產業界不需要妄自菲薄。電子業毛利也許低一些,但有機會可以嘗試做一些利基市場的產品,政府也應投入資源,鼓勵大家往這個方向發展。

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