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工業技術研究院

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工業技術與資訊月刊

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不自動化就滅亡

Antonio Regalado

在新書《把它自動化》(Automate, This)中,作者史坦納(Christopher Steiner)提到華爾街第一個交易系統的創造者──股票交易員彼德佛萊(Thomas Peterffy)的故事。在1987年,完全由電腦執行證券交易,而不經手工下單輸入是很有爭議性的,爭議大到納斯達克對彼德佛萊施加壓力,促使他將電腦拔除。但是眨眼之間,彼德佛萊又建造了一台將交易自動敲入鍵盤的機器——技術上遵守了納斯達克的規定。彼德佛萊在1987年賺了2千5百萬美元,他現在的身價達數十億美元。

今天透過機器人的自動化交易,占了全美股票交易量的四分之三。許多交易所投入數百萬美元來建設光纖網路和微波天線,爲了讓他們的電腦演算法可以比競爭對手快千分之幾秒送達交易訊息。雖然第一台交易機器人在25年前就建造完成,然而華爾街大部份的改變都在最近幾年發生。所以談到自動化,我們還在幾何式成長的開端。

在本篇報導中,我們將檢視自動化的尖端發展。看一看亞馬遜,這家公司不但將購書自動化,也運用電腦系統建置亞馬遜網站服務,並且讓其他人可以自由仿效。

現在亞馬遜的創辦人貝卓斯(Jeff Bezos),計劃在自動化上進行新的賭注。今年三月間,亞馬遜付了7億7千5百萬美元買了Kiva 系統公司,該公司製造機器人推車,在倉庫快速穿梭,運送層層堆高的貨品。Kiva公司發現讓智慧型貨架送貨,員工則集中在一個地方檢選貨品、包裝和配置的方式,會有更高的生產力。亞馬遜公司表示,她買下這家機器人公司的原因之一,是這個技術可能降低人力需求,將能夠嘉惠亞馬遜旗下十幾個倉庫。

以上是自動化在更廣泛經濟活動中的一個範例。麻省理工學院經濟學家奧圖(David Autor)宣稱,就業市場正在「中空化」(hollowed-out)。高薪、高技能的工作繼續被創造出來,另外低薪的服務業,如飲食業、家居照顧等也是如此。但是中間層的工作正在消失:例如某些事務性工作,銷售、行政管理和工廠現場的工作。

現在電腦日益強化的運算能力加上資料處理的進步,表示自動化將不止威脅稅務人員和旅行業者,當軟體可以做更多影像分析,或是在更多的情境中,精確地瞭解談話的意義,它還會威脅如醫學及法務等更上層的專業工作。任何重複性高或是結構清楚的工作,都可以進行全面或部份的自動化。最近,人類所享有的優勢越來越少了。

有些經濟學家相信,自動化可以說明為何美國自2007年以來,工作機會雖然減少,但經濟的產出反而增加的原因。這種錯置實在很不尋常。美國經濟的重心從農業轉變到工業,再轉變到服務業。每一次轉變造成工作在一個產業被摧毀,而在其它的產業被創造出來。勞工統計局的數據可以為未來的經濟風貌提供一些線索。依據麻省理工學院史隆管理學院博士生麥特‧賓恩的分析,在2009到2011年間,十個最快速成長的工作領域中,有七個與「電腦」或是「軟體」相關。

有些人說,更有生產力的人與機器合作關係日益成型,成功的企業能夠把這種關係最佳化。波士頓ReThink Robotics公司的創辦人,羅德尼‧布魯克斯,相信一種新的通用型機器人能夠為製造業帶來新契機。他所製造的機器人並非只能固定做一種工作,它們很有彈性,很多企業都可以使用它們做不同的生產工作。這家公司的目標是多元性的自動化,就像個人電腦對運算的貢獻一樣,帶來類似的效率提升。

這的確是好消息──更多人能夠擁有大家買得起、功能強大的自動化工具,讓他們及他們的企業變得更有生產力。以在紐澤西州Warren地區的一位私人律師魯北克(Todd Ruback)為例,他為遺失如信用卡號碼等敏感資料的公司,處理法律文件。這一份工作內容包含填寫表格,通知在十幾個法律和期限略有不同的州的消費者。魯北克正在測試一家叫Co3系統公司製作的軟體,這個軟體可以將他大部份的工作流程自動化。它引導律師逐步進行他們的工作,同時在每一個階段印出正確的制式表格。

魯北克估計,這個軟體可以幫他每個案件節省10%到20%的時間。但是律師是以小時計價,魯北克為何需要幫他加速處理的軟體?他說,很簡單,軟體可以幫他更有效率,如果他不自動化,別人會這樣做。

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